Infraroodlicht en smartphone-app maken detectie van malaria een stuk sneller en goedkoper

januari 2023 Zorginnovatie Willem van Altena

Onderzoekers van de universiteit van Queensland in Brisbane (Australië) hebben een nieuwe manier gevonden om malaria te detecteren. Het enige dat daarvoor nodig is, is een handzaam apparaatje en een smartphone. Op die manier wordt het een stuk sneller en eenvoudiger om snel mensen te testen op malaria, en dat is met name belangrijk in veel landen waar malaria endemisch is, en waar vaak weinig testmogelijkheden aanwezig zijn. Het onderzoek is gepubliceerd in wetenschapstijdschrift PNAS.

Straal infrarood licht

Het Australische team, onder leiding van dr. Maggy Lord van de School of Biological Sciences, bedacht een testmethode waarbij een klein apparaatje een straal infrarood licht gedurende enkele seconden door iemands oor of hand schijnt. De infrarood-signatuur die dat oplevert wordt vervolgens door een lerend algoritme geanalyseerd, en zo wordt snel duidelijk of er mogelijk malaria in het spel is. Bijkomend voordeel is dat daarvoor geen computer nodig is, een smartphone volstaat.

Malaria is zeker in een vroeg stadium niet altijd eenvoudig vast te stellen. Tot wel 60% van de geïnfecteerden maakt een asymptomatische ziekte door. Maar deze mensen kunnen nog wel het virus overdragen, wanneer ze door een malariamug gebeten worden die vervolgens een ander besmet. Juist deze asymptomatisch besmette mensen vormen een grote hindernis in het elimineren van de ziekte.

Flits

Dr. Maggy Lord: “Het is momenteel heel lastig om grote groepen mensen, zoals de gehele bevolking van een dorp, te testen. Je moet van iedereen bloed afnemen en dat in een laboratorium onderzoeken. Maar onze techniek is vrij van chemicaliën en naalden, en kan malaria herkennen door infrarood licht door de huid te laten schijnen. Het is letterlijk een kwestie van even een flits, en klaar. En de resultaten zijn vrijwel meteen te zien op de smartphone, in real time.“

Met behulp van de Australische vinding wordt het mogelijk om op grote schaal mensen te testen in gebieden waar malaria endemisch is, en op die manier ook de asymptomatische dragers van het virus te herkennen. Dr. Lord denkt dat de technologie ook bij andere door muggen overgedragen ziektes nuttig kan zijn, zoals Zika en dengue.

Referenties

Gabriela A Garcia, Tharanga N Kariyawasam, Anton R Lord, et al, Malaria absorption peaks acquired through the skin of patients with infrared light can detect patients with varying parasitemia, PNAS Nexus, Volume 1, Issue 5, November 2022, pgac272, https://doi.org/10.1093/pnasnexus/pgac272

Persbericht van de University of Queensland

X